Les humains aiment prendre leur temps lorsqu’il s’agit de grandir. Parmi les grands singes, seuls les chimpanzés parviennent à étirer les années entre les étapes clés du développement.

Mais même les chimpanzés sont prêts à croquer avec toutes leurs dents dès qu’ils atteignent la maturité sexuelle. Les homo sapiens ne font pas pousser leurs dernières dents avant d’être presque sortis de l’adolescence.

Le mystère des molaires est difficile à résoudre, même si leur apparition joue un rôle essentiel dans le suivi des changements dans notre évolution. Mais des chercheurs de l’université de l’Arizona, aux États-Unis, pensent aujourd’hui l’avoir percé.

« L’un des mystères du développement biologique de l’homme est de savoir comment la synchronisation précise entre l’apparition des molaires et l’histoire de la vie est apparue et comment elle est régulée », explique l’anthropologue et auteur principal, Halszka Glowacka.

Avec l’aide de Gary Schwartz, paléoanthropologue à l’Institute of Human Origins de l’université d’Arizona, Mme Glowacka a rassemblé des exemples de différents crânes afin de comparer leur développement.

En transformant les os et les dents de 21 espèces de primates en modèles 3D, les chercheurs ont pu déterminer que le moment où apparaissent nos molaires adultes a beaucoup à voir avec l’équilibre délicat de la biomécanique de nos crânes en croissance.

Les formes adultes des dents que nous utilisons pour réduire nos aliments en pâte sortent généralement de nos gencives en trois étapes : vers l’âge de 6, 12 et 18 ans (à peu près).

D’autres primates obtiennent leurs molaires adultes plus tôt. Malgré toutes nos similitudes dans les stades de croissance, le chimpanzé (Pan troglodytes) a ses molaires à 3, 6 et 12 ans. Le babouin jaune (Papio cynocephalus) a ses dernières molaires adultes à l’âge de sept ans, et le macaque rhésus (Macaca mulatta) les a toutes à l’âge de six ans.

L’espace est un facteur important qui limite le moment où les dents peuvent apparaître. Si la mâchoire n’est pas assez grande pour accueillir un ensemble de dents de taille adulte, il n’y a pas de raison de les faire entrer.

Les humains n’ont déjà pas beaucoup d’espace dans la bouche, les dents de sagesse incluses étant un problème majeur pour notre espèce. Mais cela n’explique pas pourquoi elles apparaissent si tard dans notre vie, ni pourquoi celles du fond semblent causer de plus en plus de problèmes.

Le fait qu’il y ait un espace vide pour la croissance d’une dent ne signifie pas pour autant que c’est une bonne idée d’en placer une. Les dents ne craquent pas toutes seules. Elles sont soutenues par un grand nombre de muscles et d’os qui assurent une pression suffisante pour déchirer et broyer nos aliments en toute sécurité.

Et c’est la « sécurité » qui semble être à l’origine de la croissance tardive de nos dents.

Il s’avère que nos mâchoires se développent très lentement, probablement en raison de la lenteur de nos parcours de vie et, en combinaison avec nos visages courts, des retards dans l’apparition d’un espace mécaniquement sûr – ou d’un « sweet spot », si vous voulez – ce qui explique l’âge très tardif de l’émergence des molaires », explique Schwartz.

Chez les primates, les molaires arrière se situent juste devant deux articulations temporomandibulaires, qui forment ensemble une charnière entre la mâchoire et le crâne. Contrairement aux autres articulations de notre corps, les deux pivots doivent fonctionner en parfaite synchronisation l’un avec l’autre. Ils doivent également transférer un certain degré de force sur un ou plusieurs points pour que vous puissiez mordre et mâcher.

En biomécanique, ce processus en trois points est régi par les principes de ce que l’on appelle le modèle du niveau contraint. Si l’on place une dent au mauvais endroit, les forces produites par ce modèle peuvent être néfastes pour une mâchoire qui n’est tout simplement pas assez grande pour y faire face.

Chez les espèces dont les mâchoires sont plus longues, le temps nécessaire au crâne pour développer une structure adaptée aux dents les plus proches des muscles près de la charnière est relativement court.

L’homme, avec son visage nettement plus plat, n’a pas cette chance, et doit attendre que son crâne se développe à un point tel que les forces exercées sur chaque jeu de molaires adultes n’endommagent pas sa mâchoire en pleine croissance.

Non seulement cette étude nous donne une nouvelle façon d’évaluer les problèmes dentaires, comme les molaires incluses, mais elle pourrait aider les paléontologues à mieux comprendre l’évolution de nos mâchoires uniques chez nos ancêtres hominidés.

« Cette étude fournit un nouvel angle puissant à travers lequel les liens connus depuis longtemps entre le développement dentaire, la croissance du crâne et les profils de maturation peuvent être examinés », a déclaré Glowacka.

This research was published in Science Advances.

Vous cherchez un dentiste en France ?

Annuaire médecine référence des centaines de dentistes dans votre département. Vous pouvez accéder à tous les dentistes dans la ville de votre choix.