Il y a environ 4 ans, Melanie Yarger, 42 ans, a commencé à avoir des problèmes de vision. Elle a remarqué que ses yeux étaient rouges et lui démangeaient, sa vision devenant floue. Au début, elle a cru que c’était la détérioration de la vue due au vieillissement, mais l’irritation n’a fait qu’empirer, sans soulagement.

Mme Yarger, qui travaille à Wood County, dans l’Ohio, en tant que coordinatrice des services aux enfants atteints de troubles du développement, a déclaré qu’elle devait utiliser pleinement sa « vision aiguë » pour faire son travail correctement.

Elle a déclaré qu’il était devenu difficile non seulement d’aider les enfants dont elle s’occupe et d’interagir avec leurs familles, mais aussi de lire, d’écrire et de bien voir en conduisant.

Au-delà de tout cela, Mme Yarger a déclaré que ses yeux gênants la rendaient irritable, ce qui rendait la vie quotidienne difficile en tant que mère de trois enfants. Elle a tout essayé : elle a opté pour des lunettes au lieu de lentilles de contact et a pris des remèdes coûteux en vente libre qui n’ont pas fonctionné.

Finalement, elle a consulté un ophtalmologiste et on lui a diagnostiqué une sécheresse oculaire, ou tout simplement, une sécheresse des yeux.

Qu’est-ce que c’est ? Selon la clinique Mayo, il s’agit d’une maladie trop fréquente qui ne produit pas assez de larmes pour lubrifier les yeux.

En plus des symptômes que Yarger a connus, elle peut provoquer une sensibilité intense à la lumière, la formation de mucus autour des yeux, ou une fatigue oculaire, entre autres.

Qu’est-ce qui provoque la sécheresse oculaire ?

Il n’y a pas de cause uniforme pour tous ceux qui ont les yeux secs. Le vieillissement est l’un des principaux responsables, au même titre que la diminution de la production de larmes.

En outre, une dépendance excessive à l’égard des écrans peut avoir des répercussions sur la santé des yeux, une préoccupation commune comme COVID-19 nous a forcés a rester confinés, en fixant les écrans d’ordinateur pendant des sessions de vidéoconférence interminables et en regardant avec frénésie vos émissions préférées sur votre télévision ou votre téléphone.

Mme Yarger a déclaré que c’était un grand soulagement de recevoir son diagnostic et d’être mieux informée sur « l’anatomie de l’œil » et sur l’importance de la santé oculaire pour son maintien. On lui a finalement prescrit un médicament appelé Xiidra, qui soulage l’inflammation causée par la sécheresse oculaire.

Son histoire n’est pas inhabituelle. Un rapport de l’American Journal of Ophthalmology a révélé que plus de 16 millions de personnes aux États-Unis sont atteintes de cette maladie. Elle est plus fréquente chez les femmes que chez les hommes, tandis que la probabilité de développer une sécheresse oculaire augmente davantage avec l’âge.

Le Dr Preeya K. Gupta, spécialiste de la cornée et ophtalmologue à Duke Health, a déclaré que la sécheresse oculaire est parfois une maladie qui passe inaperçue, car tous les cliniciens ne la recherchent pas automatiquement.

« Dans ma propre clinique, c’est quelque chose que je vois chez les patients de plus en plus tôt. Les patients voient parfois la sécheresse oculaire comme un phénomène qui se produit toujours quand on vieillit ou que l’on présente certains facteurs de risque, mais je vois, de nos jours, avec notre mode de vie numérique, que quelque chose est en train de changer », a déclaré M. Gupta.

Elle a remarqué que de plus en plus de personnes arrivent avec des « symptômes non traditionnels », au-delà de la rougeur, de l’irritation et des égratignures. Par exemple, les gens lui disent que leur vision est floue, qu’elle fluctue d’un côté à l’autre.

Mme Gupta a ajouté qu’il est essentiel de consulter un ophtalmologue ou un médecin de premier recours avant de faire un autodiagnostic. Elle a ajouté que les problèmes de santé oculaire en général sont malheureusement des problèmes où les gens se tournent facilement vers les recherches sur Google avant de demander des conseils médicaux.

« En tant que clinicien, je souhaite souvent que les patients viennent plus tôt. La raison en est que ce processus de maladie répond mieux aux traitements lorsque les patients sont à un stade plus précoce de leur maladie », a expliqué Mme Gupta. « Cela n’améliore pas seulement la qualité de vie, mais aussi la progression de la maladie ».

Le Dr Craig See, spécialiste de la cornée à la Cleveland Clinic Cole Eye Institute, a déclaré que, outre le fait qu’elle est parfois causée par un manque de production de larmes, elle peut également se manifester par ce que l’on appelle la « sécheresse oculaire par évaporation », lorsqu’il y a un manque de production de larmes de qualité entraînant le blocage des glandes sébacées autour des paupières. L’obstruction de ces glandes sébacées peut entraîner un orgelet, un blocage boutonneux qui peut être douloureux et provoquer une irritation.

En ce qui concerne notre obsession du temps passé devant l’écran, See et Gupta disent avoir traité récemment de nombreuses personnes dont la sécheresse oculaire a été aggravée par le fait de regarder des écrans pendant de longues périodes sans cligner des yeux.

M. See a déclaré qu’il n’y a pas de données qui montrent de façon concluante si la situation a été aggravée par la situation actuelle du COVID-19, mais il a ajouté qu’avec le temps, comme les gens passent la plupart de leurs journées à regarder leurs smartphones et à regarder leurs ordinateurs au travail, la sécheresse oculaire est devenue un élément régulier de la vie quotidienne moderne.

« Notre mode de vie numérique » a joué un « rôle significatif » dans la prévalence de la sécheresse oculaire, a ajouté M. Gupta. Elle a déclaré que si vous passez trop de temps devant votre écran, le remède est simple : « Faites une pause ».

Pourquoi la santé oculaire est également importante ? 

M. Gupta et M. See ont tous deux été d’accord pour dire que la santé oculaire en général est moins prioritaire pour les gens que d’autres problèmes de santé.

« Je pense que les patients ont du mal à associer la sécheresse oculaire et la vision floue, et s’il était plus clair qu’il y avait un problème, alors ils s’y intéresseraient » a déclaré M. Gupta.

« Il est évident que lorsque je ne peux pas plier le doigt, il se peut que quelque chose soit cassé. Ce n’est pas une association évidente avec la sécheresse oculaire, et cela rend encore plus difficile pour les patients de donner la priorité à la santé oculaire », a-t-elle ajouté.

Mme See a déclaré que les gens ne sont généralement diagnostiqués comme souffrant de sécheresse oculaire qu’après avoir consulté un médecin pour un problème sans rapport avec la maladie. Les gens ne cherchent généralement pas de traitement pour cette maladie en soi.

Il a ajouté que les gens deviennent généralement plus inquiets si leur vision floue initiale commence à s’aggraver progressivement. Il a ajouté que si votre vision continue à diminuer, vous devriez certainement demander l’aide d’un médecin.

« La plupart des yeux secs ne menacent pas la vision », a-t-il ajouté. Il y a une tendance à dire : « Oh, ce n’est pas grave ». Dans la plupart des cas, les gens vont bien. Mais il est important qu’ils prêtent attention à leurs yeux ».

Pour sa part, maintenant qu’elle a pris ses médicaments pour réduire l’inflammation et qu’elle peut mettre le doigt sur ce qui n’allait pas avec sa vision au départ, Yarger se porte bien.

Quand j’ai entendu pour la première fois « sécheresse oculaire », cela m’a semblé très simple, mais en comprenant la complexité de ce phénomène et son impact sur votre œil et votre vie, cela a vraiment un impact considérable sur votre état de vie », a-t-elle déclaré. « Il faut vraiment prendre soin de ses yeux. Vous n’en avez qu’une seule paire, vous ne voulez pas manquer les moments de la vie ».